生質燃料

為了環保,研發可再生的燃料是重要策略。生質燃料是大家最常聽說的可再生的燃料,可是常用的生質燃料是以糧食(如玉米)生產的,會影響糧食的供應量。

製造生質燃料的非糧食原料,例如野草、木材,因為含有大量木質素,很難把其中的碳水化合物取出轉化為酒精。

于是有人想到海藻:海藻不含木質素;海洋廣大(占地球表面積的71%),不需利用農業耕地。但是乾海藻中的碳水化合物,有30%鎖在藻酸鹽中,工業用微生物難以用來發酵。藻酸鹽是複雜的糖酸聚合物,通常含有鈣、鎂、鈉離子。

位于美國加州柏克萊的生技公司BAL,以基因工程技術把一個基因殖入大腸菌,讓它們能夠把藻酸鹽分解為寡聚體。那個轉殖基因來自一種以海藻維生的海洋細菌。不過接下來的步驟更難:研究人員為大腸菌裝置了一個生化機制,讓它們能夠利用藻酸鹽的寡聚體生存,同時生產人可以利用的燃料。就技術而言,BAL的研究團隊令人佩服。不過,這種利用海藻的方式,規模可以大到什么程度,生產燃料的成本可以低廉到什么程度,還有待觀察。

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